Hoofdmenu openen

Willem Versteegh

Nederlands piloot (1886-1975)
William Carel Johan Versteegh (1966)

Generaal-majoor vlieger William Carel Johan Versteegh (Soerakarta, 19 mei 1886Den Haag, 6 januari 1975), was de eerste Nederlandse militair met een vliegbrevet. Hij maakte de eerste militaire vlucht van de Koninklijke Luchtmacht.

Inhoud

LoopbaanBewerken

Op 19-jarige leeftijd schrijft Willem Versteegh zich in 1905 in bij het Koninklijke Militaire Academie (KMA). Na zijn opleiding werd hij tweede luitenant bij het wapen der infanterie. Versteegh was echter ook zeer geïnteresseerd in de opkomende luchtvaart. Toen generaal-majoor Snijders toestemming verleende voor het opleiden van vliegers voor het leger, werden Versteegh, F.A. van Heyst, W. Visser en A. Coblijn aangewezen om - op eigen kosten - vlieglessen te nemen. Versteegh nam deze lessen bij Igo Etrich in het Oostenrijkse Wiener Neustadt in een Etrich Taube vliegtuig. Hier viel zijn voorzichtigheid op - de meeste vliegers in die tijd waren waaghalzen - omdat hij eventuele schade zelf moest betalen. Deze voorzichtigheid bleef hij zijn hele loopbaan behouden. In september 1911 deed Versteegh mee met de eerste legeroefening waarbij ook vliegtuigen werden ingezet. Op 2 november van datzelfde jaar ontving Versteegh officieel zijn vliegbrevet. Op 23 mei 1913 maakte Versteegh in de "Brik" van Marinus van Meel de eerste militaire vlucht als onderdeel van de pas opgerichte Proef-vliegafdeling, in juli 1913 was de LVA een feit. Op 2 mei 1916 trouwde hij met Petronella Elisabeth Leonarda Marijnen en uit dit huwelijk werden twee zoons geboren.

Van 1919 tot 1935 was Versteegh werkzaam als commandant en hoofdinstructeur van de militaire vliegschool te Soesterberg en leidde hij de eerste generatie vliegers van de Vliegafdeeling op. Als formatievlieger van zijn "escadrille Versteegh" wist hij in binnen- en buitenland vele prijzen in de wacht te slepen. In 1923 kreeg escadrille Versteegh de erenaam Vijf vingers aan één hand doordat ze dicht naast elkaar in v-vorm vlogen en stuntten. Op 1 oktober 1935 verleende het leger hem, op eigen verzoek, eervol ontslag. Zijn oud-leerling Albert Plesman vroeg hem vervolgens voor de functie van chef vliegdienst van de Koninklijke Nederlandsch-Indische Luchtvaart Maatschappij (KNILM).

Tweede WereldoorlogBewerken

Aan de vooravond van de Tweede Wereldoorlog in Nederlands-Indië wist Versteegh een aantal vliegtuigen en personeel van de KNILM over te brengen naar Australië. Aldaar werd Versteegh na een tijdje commandant van het 19e Transport Squadron van de ML-KNIL en maakte hij plannen voor het KNILM van na de oorlog.

Naoorlogse LoopbaanBewerken

Na de oorlog, in 1947, werd hij onderdirecteur van de KLM een functie die Versteegh tot zijn pensioen zou blijven vervullen. Van 1953 tot 1958 was hij ook voorzitter van de Raad van Advies inzake Luchtvaartongevallen bij Defensie.

Hij was de broer van overste Pierre Versteegh, die door de Duitsers tijdens de oorlog geëxecuteerd werd in Sachsenhausen.

TriviaBewerken

In het Duitse Hesepe, was enige tijd het Willem Versteegh Kamp gevestigd als vestigingsplaats van een onderdeel van de Groep Geleide Wapens (GGW) van de Koninklijke Luchtmacht in Duitsland. Tegenwoordig is dit een opvangcentrum voor vluchtelingen.