Hoofdmenu openen
Locaties die SpaceX in gebruik nam rond Boca Chica
Bouwplan van het lanceerplatform uit de bouwvergunningaanvraag van 2013.

SpaceX South Texas Launch Site is een private lanceerbasis in aanbouw voor raketten van het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX nabij Boca Chica in Texas. In 2014 werd, na een zoektocht naar een geschikte locatie, voor Boca Chica gekozen en een huurovereenkomst met de Texaanse autoriteiten gesloten. Het originele doel van deze lanceerbasis was het ontlasten van de Lanceercomplexen CCAFS SLC-40 en KSC LC-39a bij Cape Canaveral. De operaties daar verlopen echter zo soepel dat het nu als test- en lanceerterrein voor de volgende generatie SpaceX-raketten wordt ingericht.

Inhoud

LocatieBewerken

Boca Chica is een buurtschap in Cammeron County met ongeveer 35 huizen. Het ligt op het verder onbewoonde schiereiland en voormalig barrière-eiland Brazos Island en ligt enkele kilometers van de Golf van Mexico. Brazos Island dat voornamelijk uit duin- en kwelderlandschap bestaat is de zuidelijkst gelegen locatie binnen de Verenigde Staten waar geen grootschalige bebouwing in de buurt is. In 2012 werd Boca Chica door SpaceX als een van de mogelijke locaties voor een eigen lanceerbasis genoemd en begon SpaceX er in stilte al land aan te kopen.[1] In augustus 2014 koos SpaceX definitief voor Boca Chica. De locatie voor de lanceerplaats ligt enkele kilometers van de grens met Mexico nabij de strandovergang genaamd Boca Chica Beach. Ondersteuningsfacilliteiten liggen langs de Texas State Highway 4 (de weg van Brownsville naar Boca Chica Beach) nabij Boca Chica Village. Brownsville is de dichtstbijzijnde Amerikaanse stad. De aanleg van de lanceerbasis wordt gezien als een economische impuls voor de regio.

BouwBewerken

 
Een van de twee tracking-antennes die SpaceX van NASA kocht

Op 22 september 2014 staken officials waaronder SpaceX’ directeur Elon Musk en de toenmalige Texaanse gouverneur Rick Perry ceremonieel de eerste schep in de grond.[2] In 2015 werd een grote hoeveelheid grond gestort op de plaats waar de "horizontale integratie faciliteit" zal komen met als doel de ondergrond te stabiliseren. Het stabiliseren duurde echter veel langer dan eerder verwacht.[3] In 2016 en 2017 werden twee een schotel-antennes die eerder dienst deden bij NASA van het Cape Canaveral Air Force Station naar Boca Chica verplaatst. Deze zullen gebruikt worden om contact tussen de raket en het lanceerstation te bewerkstelligen.

Ook werd een constructiehal met een lanceer-controllecentrum genaamd Stargate gebouwd. Het was aanvankelijk de bedoeling dat er Falcon 9’s en Falcon Heavy’s vanaf Boca Chica zouden worden gelanceerd. Sinds 2017 wordt er vooral op de volgende generatie SpaceX-raketten, Starship, gericht. Overigens wordt het lanceerplatform zo gebouwd dat het flexibel is in te zetten en eventueel voor de eerder genoemde raketten kan worden aangepast. Eind 2018 begon er meer bouwactiviteit rond de locatie van het toekomstige lanceerplatform. Zo werden er brandstoftanks aangevoerd en geïnstalleerd en een betonnen plein als lanceerplaats voor de Starhopper aangelegd. In juni 2019 werd een landingsplaats aangelegd in voorbereiding op de geplande hoppervluchten.

Dat het langer duurde voor SpaceX echt met de bouw van de lanceerbasis begon had overigens niet alleen te maken met de stabilisatie van de bodem. SpaceX’ constructieploegen waren na de Amos 6-explosie bezet met het versneld afbouwen van Kennedy Space Center Lanceercomplex 39A en het herbouwen van Cape Canaveral Lanceercomplex 40. Daarna moest LC-39A worden geüpgrade voor de Falcon Heavy en de Crew Dragon.

StarhopperBewerken

De eerste lanceringingen op de lanceerbasis zullen hoppervluchten van de Starhopper zijn. In december 2018 werd net buiten Boca Chica village in de openlucht aangevangen met de bouw van de Starhopper. Dit is een testraket voor het latere Starship. Begin maart 2019 werd de Starhopper met een groot voertuig naar het lanceerterein vervoerd waar de eerste Raptor-raketmotor erin werd geïnstalleerd. Daarna begonnen de tank-tests. Vanaf 20 maart 2019 probeerde SpaceX bijna dagelijks de Raptor-raketmotor van de Starhopper te starten. Na tegenslag door ijsvorming in de brandstofleidingen lukte dit op 4 april om 00:56 UTC. De eerste twee vluchten van de Starhopper gingen hooguit enkele centimeters hoog en de hopper was daarbij met staalkabels vastgemaakt aan grond.[4] Met de Starhopper wil SpaceX het landen met de nieuwe Raptor-motoren onder de knie krijgen. Het is de bedoeling uiteindelijk vluchten tot een hoogte van maximaal vijf kilometer te maken.

Tussen 2012 en 2014 voerde SpaceX soortgelijke hoppervluchten uit op hun testterrein in McGregor (TX) met de Grasshopper en de F9R-dev 1 als onderdeel van het testprogramma om de Falcon 9-boosters te leren landen. Daar werden testvluchten echter verboden na dat de testraket F9R-dev 1 uit koers raakte en in de lucht tot werd ontploffing gebracht. Het testterrein lag te dicht bij de stad en de potentiële gevolgen van zo’n ongeluk drong tot de mensen door.

StarshipBewerken

In januari 2019 gaf Elon Musk aan dat ook andere prototypes voor hun Starship-raket in Zuid-Texas worden gebouwd. Op de locatie waar de Starhopper werd gebouwd wordt sinds begin maart 2019 ook het eerste orbitale Starship gebouwd. Starship wordt de krachtigste raket die ooit is gebouwd en moet in op termijn zowel de Falcon-raketten als de Dragon-ruimteschepen vervangen. Overigens wordt er ook in Cocoa, Florida in de omgeving van Cape Canaveral een Starship gebouwd. Teams op beide locaties hebben ieder hun eigen plan van aanpak maar wisselen wel ervaringen uit om zo de beste methode voor de bouw van latere Starships te ontdekken.